Pasajes de vida

Walter Benjamin nació en Berlín el 15 de julio de 1892. Hijo de una familia judía acomodada, era el mayor de tres hermanos. El padre, marchante de arte, era propietario de un establecimiento de antigüedades. Tuvo el primer contacto con el poder de la palabra, o así lo recordaba, con su madre, Pauline Schönflies, cuando de pequeño ella le contaba cuentos. A la edad de 10 años empezó los estudios secundarios en el Gimnasium Friedrich-Wilhem de Berlín. Después, inició los estudios de filosofía en la Universidades de Berlín y Freiburg, y escribió sus primeros artículos en la revista Der Anfang, en la cual escribía sobre pedagogía. En 1912 viajó a Italia y en 1913, a París. En 1914 presidió la Asociación de Estudiantes Libres de Berlín, muy crítica con el nacionalismo alemán. En el año siguiente, empezó a traducir a Baudelaire y se desplazó a Munic para continuar los estudios de filosofía en la universidad de esta ciudad, donde conoció a Rainer María Rilke y al matemático Gershom Scholem, con quien hizo una gran amistad. Redactó un estudio sobre la poesía de Hölderlin.

En 1917 se casó con Dora Kellner (1890-1964) y se trasladó a la Universidad de Berna donde conoció a Ernst Bloch. En el año siguiente nació su único hijo, Stefan (1918-1972). En 1919 Benjamin consiguió su doctorado cum laude con el ensayo Der Begriff der Kunstkritik in der deutschen Romantik (El concepto de la crítica de arte en el romanticismo alemán). Un año después regresó a Berlín para una corta estancia. En 1922 se despazó a la Universidad de Heidelberg para conseguir, sin éxito, el acceso a la carrera académica. Del 1923 al 1925 trabajó en la tesis doctoral Der Ursprung des deutschen Trauerspiels (El origen del drama barroco alemán), rechazada por la Universidad de Frankfurt y publicada en 1928. En el mismo año, publicó también Einbahnstraße (Dirección única).

En 1929 conoció a Bertolt Brecht y a su asistente Asja Lacis, con quien inició una relación. En 1930, Walter Benjamin y Dora Kellner se divorciaron y, ante el emergente poder del partido nacionalsocialista, abandonó Alemania por un periodo un tiempo. Empezaba así un largo exilio de siete años. Benjamin estuvo unos meses en Ibiza y en Niza antes de regresar a Alemania, pero el triunfo electoral de Hitler y su asalto al Reichstag, hicieron que abandonara definitivamente el país el 17 de marzo de 1933. Primero, buscó refugio en Svendborg (Dinamarca) con Bertold Brecht y luego en Sanremo con su exmujer. Finalmente, emigró a París, donde empezó a colaborar con Theodor Adorno y Max Horkheimer recibiendo una ayuda del Institut für Sozialforschung. En esta ciudad, en contacto con intelectuales y artistas alemanes refugiados, estableció amistad con Georg Lukács, Hannah Arendt, Hermann Hesse y Kurt Weil. Escribió sin descanso en condiciones económicas muy precarias. En 1936 publicó Das Kunstwerk im Zeitalter seiner technischen Reproduzierbarkeit (La obra de arte en la era de su reproductibilidad técnica) y preparó su libro monumental (e inacabado) Passagenwerk (El Libro de los Pasajes). Conoció a Georges Bataille y se inscribió en el Collège de Sociologie. En 1938 visitó por última vez a Bertold Brecht en Dinamarca.

En enero de 1938, en el puerto de Sanremo, despedía a sus amigos Theodor y Gretel Adorno, quienen partían hacia Nueva York. Cuando estos le aconsejaron que siguiese el mismo camino, Benjamin respondió: Hay posiciones por defender en Europa. En ese mismo año, su hermano Georg, médico y concejal comunista en Berlín, era detenido. A finales de febrero de 1939, la Gestapo retiró la nacionalidad alemana a Benjamin. No podía abandonar Francia sin un permiso de residencia otorgado por el país de destino que acreditase su condición de refugiado alemán. El 1 de septiembre de 1939 fue internado en un campo de concentración y posteriormente en un campo de trabajadores voluntarios en Nevers. A finales de noviembre, fue liberado gracias a la intervención de amigos franceses y regresó a París, donde escribió su último libro, inacabado: Tesis sobre la filosofía de la historia (Über den Begriff der Geschichte Thesen). En 1940, cuando la Francia de Vichy ya había firmado el armisticio con el Tercer Reich y las tropas nazis estaban a punto de entrar en París, en el mes de mayo abandonaba precipitadamente la ciudad (su apartamento había ya sido registrado por las autoridades). Al día siguiente, Hitler ocupaba París.